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Empatia

Biología de las emociones: La empatía

Cuando hablamos de la empatía por lo general nos referimos a la capacidad de una persona de transmitir cierto nivel de simpatía o de agrado a las personas, pero que es lo que genera este tipo de comportamiento?.

En primer lugar hay que entender que es la empatía desde el lado de la psicología y luego hay que identificar desde un lado biológico las partes del cerebro comprometidas y la respuesta motriz ante estímulos que reflejan las emociones.

La psicología enfoca la empatía desde una forma avanzada de conducta humana, la cual nos hace poder ponernos en los zapatos de la otra persona y entender lo que siente. Y por otro lado la biología, quizás algo más estructurada, individualiza las áreas del cerebro comprometidas; en este artículo enfocaremos a la última.

La empatía por definición es la capacidad cognitiva de una persona de entender los sentimientos de otra, y para esto se activa un área del cerebro que abarca el Sistema Límbico (SL), este Sistema tiene injerencia en la memoria, aprendizaje y el sistema de refuerzo; en el caso de la memoria se refiere a la parte evolutiva y que es compartida con otras especies, es una memoria de reconocimiento que se caracteriza por desarrollar a simple vista lo que se denomina conexión emocional (identidad emocional) esta forma es la que lleva a pensar el porque decimos que cuando conocemos a una persona que nunca vimos es como si la conociéramos desde siempre, nos resulta familiar, es una memoria que busca asimilación y hace sentir el derecho de pertenencia a la especie.

El SL es un conjunto de partes rodeadas por la masa encefálica y apoyada sobre el tallo cerebral, la limitan la cincunvalación cingular y la parahipocampal, dentro de este círculo encontramos, el tálamo, el hipotálamo, la amígdala, el hipocampo, fórnix, entre otras estructuras. Cada una es un entramado complejo de conexiones neuronales muy ricas en respuestas sensoriales, que impactan en las emociones.

Cuando se habla de conexiones neuronales nos referimos a un conjunto de redes que se denominan CPGs (Del inglés, Generador de Patrones Centrales) que se dividen en dos partes según el tipo de respuesta, por un lado una parte voluntaria que está ligada al sistema motor somático y la otra parte involuntaria ligada al sistema motor visceral, en la primera podemos encontrar estas redes neuronales músculos especializados faciales que determinan en forma voluntaria el gesto, como puede ser la sonrisa, en cambio el visceral tiene comprometido otro grupo de músculos especializados involuntarios, como el músculo mayor cigomático y el ocular orbicularis, este último responsable de las arrugas en los extremos externos de la órbita ocular.

El entramado de conexiones disparan respuestas o signos de emociones que también son de carácter involuntarios, pero son respuesta a estímulos, que según su intensidad, se puede medir que tipo de emoción está viviendo el sujeto, si bien algunas comparten los signos, tiene diferencias, por ejemplo: el aumento de la frecuencia cardiaca, la cual se puede detectar tanto en el dolor como en el miedo, por intermedio de la estimulación se puede lograr, lo que se denomina el umbral de dolor, que sea tardío por lo que generaría una entrada en taquicardia también tardía, en cambio en el miedo el disparo es prácticamente inmediato.

Otro signo es la piloerección, la sudación y la motilidad gastrointestinal. Por lo tanto el SL dispara diferentes canales de acción para detectar la emoción que el sujeto está viviendo.

El sistema Límbico gestiona las emociones, las cuales tiene características comunes la respuesta motora visceral, como ya vimos y la respuesta estereotipada somática. al hablar de estereotipado quiere decir que existe un modelo anterior o a seguir, esto está dentro de una conducta evolutiva que fue llevando a la especie humana a guardar restos de comportamientos que generaron un beneficio en sus usos y costumbres para el futuro, si bien es bastante más profundo de analizar, el entender al aprendizaje de esas emociones es parte de entender el porqué de la empatía.

Al estar comprometido el lóbulo frontal profundo (corteza prefrontal orbital y medial), cualquier lesión en esa área, golpe en la frente o traumatismo que comprometa esa zona del cerebro es posible que el desarrollo de la empatía no sea acorde a la situación vivida.

Por otro lado para entender cómo funciona la persona ante una situación determinada, se debe emular la misma e intentar obtener las mismas emociones, o sea se debería de pensar como la persona piensa, para tratar de hacer un paralelismo con un dicho popular. De esta manera se activarán las zonas correspondientes para adelantarse a cualquier situación ya que el sistema motor visceral es común a toda la especie humana, incluso es compartido con otras especies animales.

J. Martín Vila
Estudiante Profesorado de Psicología

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